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Publié par Claude LE NOCHER

Craig Rice et Ed McBain : Cinéma et duplicité (Un Mystère, 1959)

Bingo Riggs et Handsome Kusak forment un duo de ringards new-yorkais, qui a migré en Californie. En cette seconde moitié des années 1950, Hollywood est un endroit où tout semble possible. Bingo se croit doué pour les affaires, tandis qu'Handsome possède une mémoire exceptionnelle et un talent de photographe. Ils séjournent au Skylight Motel tenu par Mme Mariposa de Lee, mais visent mieux. Courtney Budlong, agent immobilier rusé, leur fait visiter une grande demeure, Damascus Drive. Bien qu'assez délabrée, elle séduit le duo. Elle aurait appartenu à Avril Robin, une star d'antan dont personne ne se souvient vraiment. M.Lattimer, le dernier propriétaire, en demande une somme presque dérisoire. Bingo et Handsome signent illico, emménageant le jour même. Ça manque de confort, mais le mobilier est censé être livré dès le lendemain.

Certes, la vieille gardienne Pearl Durzy est plutôt effrayante, mais ils comptent la virer au plus tôt. La riche voisine évoque “le cadavre ou l'argent” qu'ils pourraient découvrir ici. En creusant sa mémoire, Handsome se souvient de l'affaire. Julien Lattimer disparut un jour sans laisser de traces, quatre ans plus tôt. Servant aux enquêteurs des versions douteuses, son épouse Lois parut suspecte, avant de prendre la fuite. Bingo s'interroge : leur acte de vente étant signé Lattimer, la transaction est-elle réellement légale ? Quand le duo regagne la demeure, Pearl Durzy a été victime d'un grave malaise provoqué par du tétrachlorure de carbone. Heureusement, l'ambulance arrive assez tôt pour l'hospitaliser. Deux braves agents de police n'ont aucune raison d'inquiéter Bingo et Handsome. Adèle, l'ex-Mrs Lattimer avant Lois, héritière potentielle, rend visite aux deux New-Yorkais.

Accompagné de son adjoint Horace Hendenfelder, l'inspecteur Perroni suit l'affaire depuis la disparition de Julien Lattimer. Il apprend au duo la mort de Pearl Durzy, qui s'avère être un meurtre. On s'aperçoit enfin que Courtney Budlong n'existe pas, c'était un escroc. Le vrai agent immobilier Budlong loue à Bingo et Handsome des bureaux pour leur activité, qu'il pense sérieuse. On leur conseille aussi de s'adresser à l'avocat Arthur Schlee, ce qui leur coûte cinq cent dollars supplémentaires. Leur pécule baisse sévèrement, mais l'optimisme reste de mise pour le duo. Le crime dans la maison d'April Robin ayant été médiatisé, ils se font un peu de fric. Comment le soi-disant Courtney Budlong possédait-il la signature de Lattimer ? Et pourquoi la police n'obtient-elle aucune information concernant Pearl Durzy ? Telles sont les questions qui, quand même, tracassent Bingo.

Bien qu'un peu grassouillette, Janesse Budlong (la fille du vrai agent immobilier) tente sa chance auprès de Bingo et Handsome, les croyant de puissants producteurs. Il faudra bien que Mariposa de Lee s'explique face au duo de New-Yorkais, sur la combine dont elle fut complice. Adèle Lattimer ne renonce pas à faire valoir ses droits. Tandis que William Willis, le demi-frère de Lois Lattimer se manifeste, un nouveau meurtre est commis. Il serait temps que Bingo et Handome se renseignent sur Avril Robin, toute jeune star du cinéma d'autrefois, décédée prématurément…

 

Il est coutumier d'affirmer qu'Ed McBain a "terminé" ou "complété" le livre de Craig Rice, romancière décédée brusquement en août 1957, à quarante-neuf ans. À cette époque, Ed McBain est déjà (à trente-deux ans) un auteur chevronné, publiant sous plusieurs noms depuis 1952. Il est fort probable qu'il ait "corsé" l'intrigue imaginée par Craig Rice, la succession vive des scènes correspondant à la manière rythmée d'Ed McBain. Si la base criminelle du sujet doit être sûrement attribuée à l'une, on peut logiquement penser que le tempo et l'imbroglio souriant est largement l'œuvre de son successeur. Celui-ci glisse des allusions à (son) New York, même si nous sommes au cœur du mythique Hollywood.

Comédie à suspense, oui. Toutefois, il ne faudrait pas mal traduire cette formule, n'y voir qu'une histoire rigolarde avec deux gugusses crédules en guise de risibles héros. Nous avons là une merveilleuse galerie de personnages, toute la faune qui hors des studios de cinéma profitaient alors du système hollywoodien. Au duo Bingo-Handsome, répond celui des enquêteurs : l'adjoint Hendenfelder est présenté plus positivement que l'opiniâtre inspecteur Perroni. Quand vient l'explication de l'énigme, force est d'admettre que c'est un roman très bien pensé.

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